Kosmická loď NASA New Horizons právě navštívila nejvzdálenější objekt, který kdy byl prozkoumán

Kosmická loď NASA New Horizons právě navštívila nejvzdálenější objekt, který kdy byl prozkoumán

Když Pozemšťané zahájili nový rok, jedna z nejvzdálenějších kosmických lodí úspěšně prozkoumala nejvzdálenější – 4 miliardy mil od Země – a nejprimitivnější objekty, jaké kdy lidé viděli.

NASA v úterý obdržela potvrzení, že její sonda New Horizons přežila své východní setkání ve 12:33 s Ultima Thule, skalnatým pozůstatkem z počátků sluneční soustavy, jehož jméno znamená „za hranicemi známého světa“.

K půlnočnímu setkání došlo v Kuiperově pásu, halo ledových těles tak daleko od Země, že signálům trvá více než šest hodin, než se pohybují rychlostí světla k Zemi.

Ale těsně po 10:30 východního času v úterý v Johns Hopkins Applied Physics Laboratory v Laurel, Maryland, se provozní manažerka mise Alice Bowmanová obrátila ke svým kolegům se širokým úsměvem.

Příběh reklamy pokračuje pod inzerátem

Systémy sondy fungovaly. Jeho kamery a záznamník byly nasměrovány správným směrem.

'Máme zdravou kosmickou loď,' oznámil Bowman. „Právě jsme dokončili nejvzdálenější průlet. Jsme připraveni na vědecký přenos Ultima Thule – vědu, která nám pomůže pochopit původ naší sluneční soustavy.“

Při kontrole mise a v posluchárně APL, kde se díval zbytek vědeckého týmu, lidé vyskočili ze sedadel a propukli v jásot. Hranice známého světa se jen o něco více rozšířily.

'Nevím jak vy, ale mně se zatím rok 2019 opravdu líbí,' řekl hlavní vyšetřovatel mise Alan Stern.

Ačkoli je to náhodné, načasování setkání New Horizons – v časných hodinách nového roku – je „příznivé,“ řekl Stern. Ve chvíli, kdy lidstvo označuje plynutí času, dívá se dopředu a myslí zpět, New Horizons dělá totéž. Ultima Thule je vzdálená 4 miliardy mil od Země a je nejvzdálenějším nebeským tělesem, jaké kdy vědci zblízka viděli; jsou to dveře k budoucímu průzkumu v oblasti, která je stále téměř úplně neznámá. Je to ale také okno do minulosti – časová schránka z doby, kdy se planety formovaly, která by mohla obsahovat vodítka o tom, jak vznikla Země.

Příběh reklamy pokračuje pod inzerátem

Vědci již analyzují raná data shromážděná těsně před okamžikem nejbližšího přiblížení. Snímek pořízený z půl milionu mil od Ultima Thule ukazuje rozmazané tělo ve tvaru kuželky o průměru asi 20 mil.

Až do průletu New Horizons nikdo nikdy neviděl objekt Kuiperova pásu jako něco jiného než bod světla v dálce. Do středy dostanou vědci z APL své první snímky vzdálené skály ve vysokém rozlišení, které odhalí, zda má krátery a zda jde o jeden dlouhý objekt, nebo se skládá ze dvou malých těles, která obíhají kolem sebe.

Pokud jde o odpovědi na další otázky o objektu Kuiperova pásu, radil Stern trpělivost. 'Tato mise byla vždy o odloženém uspokojení,' řekl. 'Trvalo nám 12 let, než jsme vesmírnou loď prodali, pět let ji postavili a 13 let jsme se sem dostali.'

Příběh reklamy pokračuje pod inzerátem

Stažení a zpracování všech dat shromážděných během tohoto krátkého setkání bude vědcům trvat až 20 měsíců.

Ale výsledná věda bude stát za čekání, řekl projektový vědec Hal Weaver. 'Ultima Thule se promění ve skutečný svět.'

New Horizons byla první misí věnovanou průzkumu nejvzdálenějších okrajů sluneční soustavy. V roce 2015 pořídila první detailní fotografie Pluta, které odhalily složitý a barevný svět posetý horami metanu a rozlehlou dusíkovou ledovou pláň ve tvaru srdce.

Když byla mise na počátku 90. let poprvé vymyšlena, nikdo nevěděl, co se skrývá za vzdálenou trpasličí planetou. V uplynulých desetiletích však vědci zjistili, že Kuiperův pás – který se táhne od oběžné dráhy Neptunu do vzdálenosti 5 miliard mil od Slunce – je domovem milionů malých a ledových objektů.

Příběh reklamy pokračuje pod inzerátem

Tam venku, kde je sluneční světlo o 0,05 procenta tak silné jako na Zemi a teploty se pohybují blízko absolutní nuly, existovala primitivní tělesa jako Ultima Thule v „hlubokém mrazu“ od svého vzniku.

Objekt Kuiperova pásu, jehož oficiální název je 2014 MU69, byl objeven před pěti lety během celooblohového pátrání po potenciálních cílech New Horizons poté, co sonda opustila Pluto.

Ale skála je tak slabá a tak vzdálená, že ji sotva rozeznaly i ty nejvýkonnější dalekohledy. Před úterým pocházely jedny z jediných informací o jeho velikosti a tvaru z koordinovaných pozorování loňského léta, kdy astronomové měřili stín Ultima Thule vržený při průchodu před hvězdou.

Příběh pokračuje pod inzerátem

Setkání bylo prošpikováno nejistotami, díky čemuž patřilo mezi obtížnější výkony, o které se NASA pokusila. Ultima Thule je 1 procento velikosti Pluta a New Horizons se musel čtyřikrát přiblížit, aby jej zobrazil. V okamžiku největšího přiblížení se kosmická loď pohybovala rychlostí 32 000 mil za hodinu. Pokud by její kamery byly byť jen trochu mimo stopu nebo kdyby byly projekce vědců o dráze Ultima Thule jen trochu špatné, sonda by nemusela zachytit užitečné informace o svém cíli.

Kromě toho je New Horizons 13 let staré vozidlo; provozovatelé musí pečlivě upřednostňovat použití zbývajícího paliva.

'To, co děláme, tvoří historii, a to více způsoby,' řekl Stern. Každý snímek odeslaný zpět z New Horizons je nejvzdálenější fotografií, která kdy byla pořízena. Každý manévr je dále než cokoli, co předtím NASA provedla.

Příběh pokračuje pod inzerátem

Helene Winters, projektová manažerka mise, v pondělí řekla, že operátoři kosmických lodí se živili čokoládou a spali na nafukovacích matracích v APL, aby mohli maximálně využít každou minutu, dokud New Horizons nedosáhla svého cíle. Navigátoři bedlivě sledovali potenciální nebezpečí, která mohou být v tomto vzdáleném koutě sluneční soustavy těžko odhalitelná.

Na otázku, zda si myslí, že bude moci té noci spát, se Winters zasmál. 'Zeptej se mě znovu zítra.'

Ale jak minuty do blízkého setkání ubíhaly, atmosféra v APL byla slavnostní. Vědci a jejich hosté žvýkali crudités v místnosti osvětlené jiskřivými modrými a bílými světly. Malé děti, které už dávno spaly, pobíhaly mezi židlemi a kradly sušenky z bufetu.

„Je to jako splněný sen,“ řekl Chuck Fields, producent podcastů z Indianapolis, který na pondělní akci jel devět hodin. Byl oblečený v oslnivě jasném saku a kravatě s obrázky planet, galaxií a slunce. Jeho žena, Dawn, měla na sobě odpovídající kalhoty.

NASA na setkání přikývla odpočítáváním do 12 hodin a rozdáváním plastových kelímků se šampaňským. Astrofyzik Brian May, lépe známý jako hlavní kytarista rockové skupiny Queen, debutoval písní, kterou pro tuto příležitost napsal.

Příběh pokračuje pod inzerátem

'Toto je hymna lidského snažení,' řekl.

Třicet tři minut poté, co zbytek východního pobřeží už vylil šampaňské, vědci z APL stále čekali.

Věděli, že daleko v Kuiperově pásu provádí New Horizons svá dosud nejrizikovější pozorování. Detektory částic a prachu zkoumaly chladné prostředí Kuiperova pásu. Tři kamery snímaly co nejvíce snímků ve snaze zmapovat malý svět a určit jeho složení. A Ultima Thule se v zorném poli New Horizons stále zvětšovala a zářila jako měsíc v úplňku.

'Třicet sekund do průletu,' řekl Stern. 'Jsi připraven? jsi psychycký? Jsi jazzová?'

Příběh pokračuje pod inzerátem

Dvacet sekund. Deset. A pak Stern zvedl ruku do vzduchu, zatímco konfety padaly ze stropu. Dav jásal.

'New Horizons je v Ultima Thule,' prohlásil Stern.

Nebo v to doufal.

Následující ráno seděli operátoři New Horizons v řízení mise a byli znepokojeni. Na jejich obrazovkách byla zobrazena data z Deep Space Network, řetězu rádiových antén, které NASA používá ke komunikaci se vzdálenými kosmickými loděmi.

Bowmanová seděla se založenýma rukama a nakláněla se k počítači.

'V zámku s telemetrií,' řekl Bowman.

V posluchárně APL, kde přihlížel zbytek týmu a jejich rodiny, dav propukl.

Dále následovala kontrola stavu: Plánování – jmenovité. Síla – zelená. Polovodičové rekordéry – namířené přesně tam, kam je NASA chtěla. Každý subsystém vypadal dobře. New Horizons přežili.

O třicet minut později vstoupili členové operačního týmu mise New Horizons do hlediště APL za bouřlivého jásotu.

'Nejsem novoroční typ,' řekl Mike Ryschkewitsch, vedoucí sektoru vesmírného průzkumu APL. 'Ale nenapadá mě lepší důvod, proč zůstat dlouho vzhůru.'